170万年前的遗骨中 发现最早的人类癌症

近日,科学家们在号称“人类摇篮”的南非发现了一块人类近亲的化石。这块足骨化石显示,这个远古人类患有骨肉瘤。这是迄今为止人类发现的最早的癌症证据。

摄影:PATRICK RANDOLPH-QUINNEY, UCLAN

撰文:Mark Strauss

这张显微CT图像展示的是远古时期人类近亲足骨上的一个肿瘤。

这张显微CT图像展示的是远古时期人类近亲足骨上的一个肿瘤。

在南非这个号称“人类摇篮”的地方,科学家发现了人类身上已知最早的致命病例。

科学家在斯瓦特克朗洞(Swartkrans Cave)里发现了160万至180万年前死亡的一个人类近亲的足骨。他们使用3D成像技术,发现足骨上长有一种名叫骨肉瘤的恶性癌症肿瘤。

该发现发表在了《南非科学杂志(South African Journal of Science)》上。研究发现,虽然现代生活方式增加了癌症的患病概率,在工业化的国家尤其如此,但是,癌症的诱因其实深深根植于人类进化史之中。

“你可以选择原始人饮食法,也可以让生活环境尽可能地洁净,但是,人类患上这些疾病的能力却非常古老,不管你做什么,它都会如影随形。”该研究的合著者、威特沃特斯兰德大学的Edward Odes说道。

幽灵般的威胁

癌症的源头至今仍是人们争论的焦点,部分原因则是因为缺乏历史性的证据。或许,癌症存在的最早证据来自于古埃及伟大的医生英霍蒂普(生活在公元前2600年)。在他的书面记载中,他描述了一种疾病,其症状是“胸部有肿块”,当时用任何已知药物都不管用。

但是,大多数古代的文字几乎没有涉及癌症,对恶性肿瘤的详细解剖学描述直到18世纪才出现。

之所以癌症在历史记录中出现得相对较晚,大概是因为它主要影响65岁及以上的人群,而在很长一段时间内,只有极少数人能活到那个岁数。

肿瘤学家Siddhartha Mukherjee在他名为《疾病之王(The Emperor of All Maladies)》中写道:“文明并没有带来癌症,但是,通过延长人类寿命,文明揭开了它的面纱。”

在化石记录中存在的癌症证据也十分难得,因为化石只保留了某个时段内某些人的极少部分遗骨。某些研究人员曾在木乃伊身上寻找过答案,因为木乃伊身上还保存着部分软组织。

1990年,研究人员在秘鲁对已有千年历史的几个木乃伊进行了解剖,结果发现至少一位三十来岁的女性在左前臂上有一个恶性肿瘤。这颗肿瘤长得非常大,很可能在她活着的时候就已经胀破了皮肤。

证据确凿

木乃伊制作技术只有几千年历史,而化石则可追溯到数百万年。现在,Odes及其同事们非常自信这次发现的化石中包含有已知最古老的恶性肿瘤。

另一个角度看含有恶性肿瘤的遗骨化石。

另一个角度看含有恶性肿瘤的遗骨化石。

研究团队采用显微CT成像技术,仔细研究了这块化石内部的二维和三维图像。图像记载了遗骨内的密度变化,并能供人从各个角度对它进行观察。

骨骼组织反常的生长形状——比如像花椰菜一般的外观,让该团队将其诊断为骨肉瘤。时至今日,这种疾病仍然在影响着大多数儿童和年轻人。

Odes说,他们对比了化石和现代活体切片样本的图像,结果发现,“结论是对的。”

这块化石来自左脚的一块足骨,是整个骨架中唯一发现的部分。它所保存的信息太少,让人难以确定它究竟属于人类的哪个物种,无法确定它来自于成年人还是儿童,甚至也无法确定癌症是否最终的死因。

科学家们唯一可以确定的是:这种病极度痛苦,影响到了这个人行走或奔跑的能力。

移动的靶子

除了这个恶性生长的脚趾,研究团队还研究了另外一块更古老的、长有肿瘤的化石,不过,这个肿瘤是良性的。

在发表于同一期刊的另一篇研究论文中,该研究团队描述了198万年前某个南方古猿源泉种儿童脊椎的生长情况。该化石发掘于“人类摇篮”、距离斯瓦特克朗几公里的Malapa。在此发现之前,已知最古老的良性肿瘤来自在克罗地亚发现的一位12万年前的尼安德特人化石。

这群科学家将在Malapa发现的良性肿瘤视为人类进化初期产生的恶性肿瘤的补充证据。

“肿瘤就是骨骼或其它组织的新生长,其中一部分会从良性变成恶性。”该研究的一位参与者、古人类学家Patrick S. Randolph-Quinney说道。

“肿瘤呈良性时,存在着约束肿瘤的机制,因此,肿瘤受到自我约束,或者达到某个大小之后就基本停止生长了。而癌症则是在肿瘤的生长过程不受约束后形成的。”

该团队也发现癌症是一个移动的靶子。我们远古的祖先将能患上癌症的基因传给了我们,但是,这些基因则在我们暴露在环境变化中时,以五花八门的方式展现在我们面前。

比方说,在19世纪末之前,胃癌比现在更常见,大概是因为食物防腐剂中存在致癌物质。今日,结肠癌的患病人数处于上升趋势,很可能是因为人们摄入饱和脂肪过多。

Odes说:“如今的外部环境,正在对我们人类在之前的进化历史中从未遇到过的内部环境产生着影响。”

来源:travel.163.com

标签:南非

上一篇:挪威将耗资250亿美金打造水中悬浮隧道

“宁夏-迪拜旅游年”活动正式
瑞典提出一小时带薪啪啪假
告诉你什么叫老实人不长眼、聪
一寨、一坝、二谷、九溪十八岭
如何在100美金的网红酒店拍出
有颜有才的欧阳娜娜最爱的配饰
这里隐藏了一座无名小城
韩国媒体报道,中国游客开始回
揭秘:世界最大私人飞机
致敬港爸 香港快运新飞机命名